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Ciencia.-Así se formó Haumea, uno de los objetos más raros del Sistema Solar

Usando simulaciones por computadora, científicos de la NASA han reconstruido cómo el planeta enano Haumea, en el Cinturón de Kuiper, se convirtió en uno de los objetos más inusuales del sistema solar.

MADRID, 28 (EUROPA PRESS)

Casi del tamaño de Plutón, Haumea es extraño en varios aspectos. Gira más rápido, con mucho, que cualquier otra cosa de su tamaño, girando sobre su eje en solo cuatro horas. Debido a su giro rápido, Haumea tiene la forma de una pelota de fútbol americano desinflada en lugar de una esfera. Su superficie, compuesta en gran parte de hielo de agua, es diferente a casi cualquier otra superficie en el Cinturón de Kuiper, excepto las de una docena de "hermanos" que tienen órbitas similares a Haumea y parecen estar relacionados con él, constituyendo la única "familia" conocida de objetos en el cinturón de Kuiper.

"¿Cómo surgió algo tan extraño como Haumea y su familia?" dijo en un comunicado Jessica Noviello, científica del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Esta pregunta inspiró a Noviello y sus colegas a recurrir a modelos informáticos que, en teoría, podrían desarmar a Haumea y reconstruirlo desde cero para comprender los procesos químicos y físicos que le dieron forma.

"Explicar lo que le sucedió a Haumea nos obliga a poner límites de tiempo a todas estas cosas que sucedieron cuando se estaba formando el sistema solar, por lo que comienza a conectar todo en el sistema solar", dijo Steve Desch, profesor de astrofísica en la Universidad Estatal de Arizona en Tempe, quien trabajó con Noviello y otros colegas en el experimento de modelado descrito en Planetary Science Journal.

"Haumea tiene muchas partes extrañas y geniales", dijo Desch, "y tratar de explicarlas todas a la vez ha sido un desafío".

Haumea está demasiado lejos para medir con precisión a través de un telescopio terrestre, y ninguna misión espacial lo ha visitado todavía, por lo que los datos son escasos. Por lo tanto, para estudiar Haumea (y otros mundos poco conocidos), los científicos usan modelos informáticos para hacer predicciones que llenan los vacíos.

Los investigadores comenzaron ingresando solo tres piezas de información en sus modelos: el tamaño y la masa estimados de Haumea, y su rápido "día" de cuatro horas.

Los modelos arrojan una predicción refinada del tamaño de Haumea, su densidad general y la densidad y el tamaño de su núcleo, entre otras características. Luego, Noviello introdujo esta información en ecuaciones matemáticas que la ayudaron a calcular la cantidad de hielo en Haumea y el volumen del planeta enano. Además, calculó cómo se distribuye la masa de Haumea y cómo eso afecta su giro. Con esta información en la mano, buscó simular miles de millones de años de evolución para ver qué combinación de características de un bebé Haumea evolucionaría hasta convertirse en el planeta enano maduro que es hoy.

"Queríamos entender a Haumea fundamentalmente antes de retroceder en el tiempo", dijo Noviello.

Los científicos asumieron que el bebé Haumea era un 3% más masivo para dar cuenta de los miembros de la familia que alguna vez formaron parte de él. También asumieron que Haumea probablemente tenía una velocidad de giro diferente y era más grande en volumen. Luego, cambiaron ligeramente una de estas características a la vez en sus modelos, como ajustar el tamaño de Haumea hacia arriba o hacia abajo, y realizaron docenas de simulaciones para ver cómo los pequeños cambios en sus primeros años influirían en la evolución de Haumea. Cuando las simulaciones arrojaron resultados que se parecían al Haumea actual, los científicos supieron que habían aterrizado en una historia que coincidía con la realidad.

Basándose en su modelo, Noviello y sus colegas plantean la hipótesis de que cuando los planetas se estaban formando por primera vez y todo giraba alrededor del sistema solar, Haumea chocó con otro objeto. Aunque este impacto habría desprendido piezas, Noviello y sus colegas sugieren que esas piezas no son la familia Haumean que vemos hoy, como han propuesto otros científicos. Un impacto tan poderoso, dicen, habría derribado pedazos de Haumea en órbitas mucho más dispersas que las que tienen los miembros de la familia.

La familia haumeana que vemos hoy, en cambio, llegó más tarde, cuando la estructura del planeta enano estaba tomando forma: el material rocoso y denso se asentaba en el centro mientras que el hielo de menor densidad subía a la superficie, dijo Desch, "y cuando concentras toda la masa hacia el eje, disminuye el momento de inercia, por lo que Haumea terminó girando incluso más rápido de lo que lo hace hoy". Lo suficientemente rápido, calcularon los científicos, ese hielo se desprendió de la superficie formando la familia Haumean.

Mientras tanto, las rocas de Haumea, que, como todas las rocas, son ligeramente radiactivas, generaron calor que derritió algo de hielo, creando un océano debajo de la superficie (que ya no existe), encontró el coautor del artículo Marc Neveu, investigador de Goddard de la NASA. El agua empapó el material rocoso en el centro de Haumea e hizo que se hinchara hasta formar un gran núcleo hecho de arcilla, que es menos denso que la roca. El núcleo más grande aumentó el momento de inercia y, por lo tanto, ralentizó el giro de Haumea a su velocidad actual.

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